¿Mejora la economía estadounidense?

Los datos del censo publicados la semana pasada revelaron que 2016 fue el segundo año consecutivo fuerte para el crecimiento medio del ingreso familiar. En consecuencia, la mediana de los ingresos familiares ajustados en función de la inflación se encuentra ahora en un nivel sin precedentes, superando por fin el récord anterior establecido en 1999.

Esta es, sin duda, una buena noticia para el trabajador estadounidense. Pero la prisa por proclamar, como lo hizo David Brooks en una columna del Friday New York Times, que las buenas noticias muestran que la economía estadounidense “no está rota” parece un grave error. No es de extrañar que los ingresos hayan caído tras el pico de la burbuja de 1999. Pero para recuperar esas pérdidas se necesitan más de 15 años, lo cual es chocante.

Comparación con la economía de 1999

Cualquiera que predijera en 1999 que la mediana de ingresos sería más baja en 2015 se habría considerado ridículamente pesimista, y nadie habría pensado que discutir cómo calculamos exactamente la tasa de inflación era el factor determinante.

La buena noticia en el informe del censo es que lo que está mal es bastante sencillo, fácil de entender y conceptualmente fácil de arreglar. Requiere un sentido de urgencia política que ha estado faltando. Y eso, a su vez, puede requerir un cambio radical de la excesiva complacencia de la elite política estadounidense. Pero las soluciones políticas que necesitamos no son tan complicadas, o incluso tan dramáticas.

Tres grandes problemas en la economía estadounidense

Nuestra enfermedad económica básica se puede resumir en el hecho de que, aunque la mediana de ingresos en 2016 apenas superó su nivel de 1999, el producto interno bruto por persona de Estados Unidos era un 18 por ciento más alto a finales de 2016 que a fines de 1999. Parte de esto se debe a las diferencias en el cálculo de la inflación, pero el hecho es que en términos nominales, el PIB per cápita ha crecido 66 por ciento desde 1999, mientras que la mediana de los ingresos familiares ha crecido sólo un 45 por ciento.

En resumen, el país se ha enriquecido mucho más en promedio, y sin embargo el hogar típico no se ha enriquecido en absoluto. Este problema, a su vez, tiene tres grandes aspectos interrelacionados.

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